Mikko Rantanen on pelaaja, jonka kanssa voitetaan mestaruuksia

Kuva: Michael Martin

Kiekkolegenda Esa Tikkanen peräänkuuluttaa lisää huomiota NHL:n pistepörssin kärkikahinoissa viilettäville Mikko Rantaselle ja Sebastian Aholle. Unibetin haastattelussa Tikkanen jakaa nuorten suomalaispelaajien NHL-menestyksestä kunniaa myös yllättävälle taholle: Kalervo Kummolalle.

Suomalaispelaaja NHL:n pistepörssin piikissä on herkku, jota on harvoin tarjolla. Nyt kattaus on kuitenkin ollut kohdillaan, kun Coloradon Mikko Rantanen (4+12=16) nousi jakamaan pörssikärkeä yhdessä Toronton Auston Matthewsin sekä Bostonin Patrice Bergeronin kanssa.
Unibetin NHL-asiantuntija Esa Tikkanen kuitenkin ihmettelee, miksei Mikko Rantanen edelleenkään saa ansaitsemaansa mediahuomiota.

– Mediassa hehkutetaan aina maalintekijöitä, vaikka esimerkiksi Rantasen kaltaiset pisteitä tekevät työmiehet ovat usein joukkueelleen vieläkin arvokkaampia pelaajia, Tikkanen huomauttaa.

– Mutta ne jotka todella ymmärtävät jotain jääkiekosta, osaavat kyllä arvostaa Rantasen tekemää työmäärää. Moni puhdas snaipperi voi kyllä paukuttaa nyky NHL:ssä 30 maalia runkosarjassa, mutta Rantasen kaltaisten pelaajien kanssa voitetaan mestaruuksia.
Viime kaudella suomalaisten pistepörssin (29+55=84) voittaneen Rantasen tehokkuutta on toisinaan vähätelty myös hänen pelipaikallaan Nathan MacKinnonin ja Gabriel Landeskogin vieressä.

– Sanotaan, että ämpärillinen kiekkojakin tekisi MacKinnonin ja Landeskogin rinnalla pisteitä. No samaa kuulin minäkin, kun pelasin Edmontonissa Wayne Gretzkyn ja Jari Kurrin kanssa. Mutta moni siinä paikalla ennen mua kokeili, eikä samanlaista tulosta tullut, Tikkanen muistuttaa.

– Rantanen tuo Coloradon ykkösketjuun samoja asioita, joita minä toin Waynen ja Jarin ketjuun: puolustusosaamista ja kovaa duunia. Poika on laitettu isoihin saappaisiin, mutta hän on myös totta vie ne täyttänyt. Kuten nuorten MM-kisatkin sen aikanaan jo todistivat: Rantanen on kapteeniainesta.

Sentterin tontti toi Sebastian Aholle vapauksia

Toinen NHL:n alkukauden suomalaisnimi on ollut Carolinan Sebastian Aho, joka pyörii myös sarjan pistepörssin kärkikahinoissa tehoilla 4+10=14. Esa Tikkanen näkee, että Ahon pisterikkaan alkukauden taustalla on hänen pelipaikkansa vaihtuminen laitahyökkääjästä keskushyökkääjäksi.

– Tämä voi kuulostaa oudolta, mutta sentterinä Aho saa enemmän vapauksia hyökkäyspäässä. Kun aiemmin Ahon piti lähinnä painaa vain omaa laitaansa pitkin, saa hän nyt liikkua vapaammin ympäri kenttää. Sitä kautta hän pääsee nyt myös enemmän kiekkoon. Ja kun tiedämme kuinka huima peliäly Aholla on, tuo suurempi tila ja kiekollinen vastuu enemmän esille myös hänen vahvuuksiaan kiekkoilijana, Tikkanen näkee.

– Mutta aivan kuten Rantasella, on myös Ahon peli paljon muutakin kuin vain maaleja ja syöttöjä. Tämä NHL:n pienin ykkössentteri osaa nimittäin sekä hyökätä että puolustaa. Tulee ihan mieleen muuan Saku Koivu.

”Kummolalle kuuluu suurin kunnia”

Ylipäätään nuorten suomalaisten vahva esiinmarssi NHL:n huipulle on ilahduttanut Tikkasta. Suomalaismenestyksestä nauttiessa hän haluaa kuitenkin muistuttaa, että vielä kymmenen vuotta sitten Suomesta tulleet NHL-lupaukset alkoivat olla jo sukupuuttoon kuoleva laji.

– Suomalaista pelaajatuotantoa on parjattu paljon, mutta nyt sille pitää myös muistaa antaa kiitosta. Se että näin pienestä maasta tulee tuon tason kiekkoilijoita, on oikeasti aika perkeleen kova saavutus.

Kehunsa Tikkanen haluaa osoittaa hieman yllättävällekin taholle: jääkiekkoliiton pitkäaikaiselle puheenjohtaja Kalervo Kummolalle.
– Kale jakaa paljon mielipiteitä, mutta kyllä hänelle kuuluu iso hatunnosto Suomi-kiekon eteenpäin viemisestä. Kyllä mä sanon että yksittäisistä ihmisistä se on Kale, joka ansaitsee lopulta suurimman kunnian tämän uuden suomalaisen NHL-sukupolven noususta huipulle, Tikkanen lataa.